Las supercomputadoras: ¿Qué son y para qué sirven?

Las supercomputadoras son equipos muy utilizados dentro del campo de la ciencia, sobre todo para realizar simulaciones e investigaciones científicas que requieren grandes volúmenes de cálculo. Aunque en la actualidad este término esté quedando rezagado por el de ordenadores de alto desempeño o computadoras de alto desempeño, siempre es bueno conocer los conceptos básicos del campo de la computación.

Las supercomputadoras: Definición 

Supercomputadora en acción.

Supercomputadora en acción. Imagen de: NASA Goddard Space Flight Center. Bajo licencia: CC BY 2.0.

La supercomputadoras son ordenadores o computadoras de alto desempeño, es decir, son extremadamente potentes y capaces de realizar tareas de cálculo a una velocidad sorprendente que equivale a cientos de veces la velocidad de una computadora de sobremesa o laptop estándar.

Podemos decir entonces que las supercomputadoras son equipos informáticos que están compuestos por cientos de procesadores que trabajan en paralelo y en arreglos combinados, para ofrecer una velocidad y capacidad de cálculo y de procesamiento de datos sorprendentes, de tal manera, que puedan ser utilizadas para fines específicos en donde muchas computadoras trabajando simultáneamente no darían los resultados esperados por los usuarios. La velocidad de estos equipos son medidos en Teraflops que equivalen a billones de operaciones por segundo, lo que da una idea de la potencia y la velocidad de estas colosales computadoras.

Supercomputadora CRAY-1.

Supercomputadora CRAY-1. Imagen de: Jean-Etienne Minh-Duy Poirrier.. Bajo licencia: CC BY-SA 2.0.

Al contrario de lo que se pueda pensar, las supercomputadoras se encuentran integradas por los mismos componentes de las computadoras convencionales. Sólo que sus componentes internos, se encuentran relacionados entre sí de tal manera, que se puede obtener un rendimiento extraordinario de cada uno de ellos.

Para qué sirven las supercomputadoras

Supercomputadora militar.

Supercomputadora militar. Imagen de: U.S. Army RDECOMP. Bajo licencia: CC BY 2.0.

Las supercomputadoras son utilizadas ampliamente en el campo de la investigación científica, ya que se requiere manipular una enorme cantidad de datos en muy poco tiempo, por lo que el poder de procesamiento de datos incluso llega a quedarse corto en varios campos. Entre las principales áreas de investigación en las cuales se utilizan supercomputadoras, tenemos:

  • La predicción del clima, ya que se utiliza información que llega en tiempo real de diferentes centrales de información y detección de clima alrededor del mundo, en búsqueda de patrones que ayuden a predecir los cambios climáticos y evitar tragedias.
  • El estudio del universo, ya que al ser tan extenso y utilizar tantas variables a la vez se hace imposible para equipos convencionales.
  • Simular efectos destructivos y peligrosos, como pruebas nucleares o situaciones de alto riesgo que requieren alta potencia de trabajo.